Ce que vous ne savez pas sur la maladie d'Alzheimer

Qu'est-ce que la maladie d'Alzheimer ?

La maladie d'Alzheimer est une forme progressive de démence. La démence est un terme plus général qui désigne les affections causées par des lésions ou des maladies du cerveau qui ont des effets négatifs sur la mémoire, la pensée et le comportement. Ces changements interfèrent avec la vie quotidienne.

Selon l'Alzheimer's Association, la maladie d'Alzheimer représente 60 à 80 % des cas de démence. La plupart des personnes atteintes de la maladie sont diagnostiquées après 65 ans. Si elle est diagnostiquée avant cet âge, on parle généralement d'Alzheimer précoce. Il n'y a pas de remède à l'Alzheimer, mais il existe des traitements qui peuvent ralentir la progression de la maladie. 

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Les faits sur la maladie d'Alzheimer

Bien que de nombreuses personnes aient entendu parler de la maladie d'Alzheimer, certaines ne savent pas exactement de quoi il s'agit. Voici quelques lignes pour en savoir un peu plus :

  • La maladie d'Alzheimer est une affection chronique permanente.
  • Ses symptômes apparaissent progressivement et ses effets sur le cerveau sont dégénératifs, c'est-à-dire qu'ils entraînent un lent déclin.
  • Il n'existe pas de traitement curatif de la maladie d'Alzheimer, mais les traitements peuvent aider à ralentir la progression de la maladie et améliorer la qualité de vie.
  • Tout le monde peut être atteint de la maladie d'Alzheimer, mais certaines personnes y sont plus exposées. Il s'agit notamment des personnes âgées de plus de 65 ans et de celles qui ont des antécédents familiaux de cette maladie.
  • La maladie d'Alzheimer et la démence ne sont pas la même chose. La maladie d'Alzheimer est un type de démence.
  • Il n'y a pas d'issue unique pour les personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer. Certaines personnes vivent longtemps avec des troubles cognitifs légers, tandis que d'autres voient leurs symptômes apparaître plus rapidement et la maladie progresser plus vite.

L'évolution de la maladie d'Alzheimer est différente pour chaque personne. 

 

Démence et maladie d'Alzheimer
 

Les termes "démence" et "maladie d'Alzheimer" sont parfois utilisés de manière interchangeable. Cependant, ces deux maladies ne sont pas identiques. La maladie d'Alzheimer est un type de démence.

La démence est un terme plus large qui désigne des affections dont les symptômes sont liés à la perte de mémoire, comme l'oubli et la confusion. La démence comprend des affections plus spécifiques, telles que la maladie d'Alzheimer, la maladie de Parkinson, les lésions cérébrales traumatiques et autres, qui peuvent provoquer ces symptômes. Les causes, les symptômes et les traitements peuvent être différents pour ces maladies.

 

Causes et facteurs de risque de la maladie d'Alzheimer

Les experts n'ont pas déterminé une cause unique de la maladie d'Alzheimer, mais ils ont identifié certains facteurs de risque, notamment :

  • L'âge. La plupart des personnes qui développent la maladie d'Alzheimer sont âgées de 65 ans ou plus.
  • Les antécédents familiaux. Si vous avez un membre de votre famille immédiate qui a développé la maladie, vous êtes plus susceptible de l'avoir.
  • La génétique. Certains gènes ont été associés à la maladie d'Alzheimer.

Le fait d'avoir un ou plusieurs de ces facteurs de risque ne signifie pas que vous aurez la maladie d'Alzheimer. Cela augmente simplement votre niveau de risque. Pour en savoir plus sur votre risque personnel de développer la maladie, parlez-en à votre médecin. 

 

La maladie d'Alzheimer et la génétique

Bien qu'il n'existe pas de cause unique identifiable de la maladie d'Alzheimer, la génétique peut jouer un rôle clé. Un gène en particulier intéresse les chercheurs. L'apolipoprotéine E (APOE) est un gène qui a été associé à l'apparition des symptômes de la maladie d'Alzheimer chez les personnes âgées.

Des tests sanguins peuvent déterminer si vous avez ce gène, qui augmente votre risque de développer la maladie d'Alzheimer. N'oubliez pas que même si une personne est porteuse de ce gène, elle n'aura peut-être pas la maladie d'Alzheimer.

L'inverse est également vrai : une personne peut avoir la maladie d'Alzheimer même si elle n'a pas le gène. Il n'y a aucun moyen de savoir avec certitude si une personne développera la maladie d'Alzheimer.

D'autres gènes pourraient également augmenter le risque de développer la maladie d'Alzheimer et la maladie d'Alzheimer précoce. 

 

Symptômes de la maladie d'Alzheimer

Tout le monde a des épisodes d'oublis de temps en temps. Mais les personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer présentent certains comportements et symptômes permanents qui s'aggravent avec le temps. Ces symptômes peuvent inclure :

  • une perte de mémoire affectant les activités quotidiennes, comme la capacité de respecter les rendez-vous
  • des difficultés à accomplir des tâches familières, comme l'utilisation d'un micro-ondes
  • des difficultés à résoudre des problèmes
  • des difficultés à parler ou à écrire
  • une désorientation quant à l'heure ou au lieu
  • une diminution du jugement
  • une diminution de l'hygiène personnelle
  • des changements d'humeur et de personnalité
  • un retrait des amis, de la famille et de la communauté

Les symptômes changent en fonction du stade de la maladie.

 

Les stades de la maladie d'Alzheimer

La maladie d'Alzheimer est une maladie progressive, ce qui signifie que les symptômes s'aggravent progressivement avec le temps. La maladie d'Alzheimer se décompose en sept stades :

Le stade 1. Il n'y a pas de symptômes à ce stade, mais un diagnostic précoce peut être posé sur la base des antécédents familiaux.

Le stade 2. Les premiers symptômes apparaissent, comme la perte de mémoire.

Stade 3. Des déficiences physiques et mentales légères apparaissent, telles que des troubles de la mémoire et de la concentration. Ils peuvent n'être perceptibles que par une personne très proche de la personne concernée.

Stade 4. La maladie d'Alzheimer est souvent diagnostiquée à ce stade, mais elle est encore considérée comme légère. Les pertes de mémoire et l'incapacité à accomplir les tâches quotidiennes sont évidentes.

Stade 5. Les symptômes modérés à sévères nécessitent l'aide des proches ou des soignants.

Stade 6. À ce stade, la personne atteinte de la maladie d'Alzheimer peut avoir besoin d'aide pour effectuer des tâches de base, comme manger et s'habiller.

Stade 7. Il s'agit du stade le plus grave et du stade final de la maladie d'Alzheimer. Il peut y avoir une perte de la parole et des expressions faciales.

Au fur et à mesure de l'évolution de ces stades, la personne aura de plus en plus besoin du soutien d'un aidant. 

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La maladie d'Alzheimer précoce

La maladie d'Alzheimer touche généralement les personnes âgées de 65 ans et plus. Cependant, elle peut survenir chez des personnes âgées de 40 ou 50 ans. C'est ce qu'on appelle l’Alzheimer précoce. Ce type d'Alzheimer touche environ 5% de toutes les personnes atteintes de la maladie.

Les symptômes de l'Alzheimer précoce peuvent inclure une légère perte de mémoire et des difficultés à se concentrer ou à accomplir les tâches quotidiennes. Il peut être difficile de trouver les bons mots, et vous pouvez perdre la notion du temps. De légers problèmes de vision, tels que des difficultés à distinguer les distances, peuvent également survenir. Certaines personnes sont plus exposées au risque de développer cette maladie. 

 

Diagnostic de la maladie d'Alzheimer

La seule façon définitive de diagnostiquer une personne atteinte de la maladie d'Alzheimer est d'examiner les tissus de son cerveau après sa mort. Mais votre médecin peut utiliser d'autres examens et tests pour évaluer vos capacités mentales, diagnostiquer la démence et exclure d'autres affections.

Il commencera probablement par recueillir vos antécédents médicaux. Il pourra vous poser des questions sur :

  • vos symptômes
  • vos antécédents médicaux familiaux
  • les autres problèmes de santé actuels ou passés
  • les médicaments que vous prenez ou avez pris
  • le régime alimentaire, consommation d'alcool ou autres habitudes de vie

À partir de là, votre médecin effectuera probablement plusieurs tests pour déterminer si vous êtes atteint de la maladie d'Alzheimer.

 

Tests de dépistage de la maladie d'Alzheimer

Il n'existe pas de test définitif pour la maladie d'Alzheimer. Cependant, votre médecin effectuera probablement plusieurs tests pour déterminer votre diagnostic. Il peut s'agir de tests mentaux, physiques, neurologiques et d'imagerie.

Votre médecin peut commencer par un test d'état mental. Cela peut l'aider à évaluer votre mémoire à court terme, votre mémoire à long terme et votre orientation dans l'espace et dans le temps. Par exemple, il peut vous demander :

  • quel jour nous sommes ?
  • qui est le président ?
  • de vous souvenir et de vous rappeler d'une courte liste de mots

Ensuite, ils procéderont probablement à un examen physique. Par exemple, ils peuvent vérifier votre tension artérielle, évaluer votre rythme cardiaque et prendre votre température. Dans certains cas, il pourra prélever des échantillons d'urine ou de sang pour les analyser en laboratoire.

Votre médecin peut également effectuer un examen neurologique afin d'exclure d'autres diagnostics possibles, comme un problème médical aigu, tel qu'une infection ou un accident vasculaire cérébral. Au cours de cet examen, il vérifiera vos réflexes, votre tonus musculaire et votre élocution.

Votre médecin peut également demander des études d'imagerie cérébrale. Ces études, qui vont créer des images de votre cerveau, peuvent inclure :

L'imagerie par résonance magnétique (IRM). L'IRM peut aider à détecter des marqueurs clés, tels qu'une inflammation, un saignement ou des problèmes structurels.

Tomodensitométrie (TDM). Les tomodensitogrammes prennent des images radiologiques qui peuvent aider votre médecin à rechercher des caractéristiques anormales dans votre cerveau.

Tomographie par émission de positrons (TEP). Les images de la TEP peuvent aider votre médecin à détecter une accumulation de plaque. La plaque est une substance protéique liée aux symptômes de la maladie d'Alzheimer.

Parmi les autres tests que votre médecin peut effectuer, citons des analyses de sang pour vérifier la présence de gènes qui pourraient indiquer que vous avez un risque plus élevé de développer la maladie d'Alzheimer. 

 

Les médicaments contre la maladie d'Alzheimer

Il n'y a pas de remède connu pour la maladie d'Alzheimer. Cependant, votre médecin peut vous recommander des médicaments et d'autres traitements pour vous aider à soulager vos symptômes et à retarder la progression de la maladie le plus longtemps possible.

Pour la maladie d'Alzheimer précoce à modérée, votre médecin peut prescrire des médicaments tels que le donépézil (Aricept) ou la rivastigmine (Exelon). Ces médicaments peuvent aider à maintenir des niveaux élevés d'acétylcholine dans votre cerveau. Il s'agit d'un type de neurotransmetteur qui peut aider votre mémoire.

Pour traiter la maladie d'Alzheimer modérée à sévère, votre médecin peut vous prescrire du donépézil (Aricept) ou de la mémantine (Namenda). La mémantine peut aider à bloquer les effets de l'excès de glutamate. Le glutamate est une substance chimique du cerveau qui est libérée en plus grande quantité dans la maladie d'Alzheimer et qui endommage les cellules du cerveau.

Votre médecin peut également recommander des antidépresseurs, des anxiolytiques ou des antipsychotiques pour aider à traiter les symptômes liés à la maladie d'Alzheimer. Ces symptômes comprennent :

  • la dépression
  • l'agitation
  • l'agressivité
  • l’agitation
  • les hallucinations

 

Autres traitements de la maladie d'Alzheimer

En plus des médicaments, des modifications du mode de vie peuvent vous aider à gérer votre maladie. Par exemple, votre médecin pourrait élaborer des stratégies pour vous aider, vous ou votre proche, à :

  • vous concentrer sur les tâches
  • limiter la confusion
  • éviter les confrontations
  • se reposer suffisamment chaque jour
  • rester calme

Certaines personnes pensent que la vitamine E peut aider à prévenir le déclin des capacités mentales, mais des études indiquent que des recherches supplémentaires sont nécessaires. Assurez-vous de consulter votre médecin avant de prendre de la vitamine E ou tout autre supplément. Elle peut interférer avec certains des médicaments utilisés pour traiter la maladie d'Alzheimer.

En plus des changements de mode de vie, il existe plusieurs options alternatives dont vous pouvez parler à votre médecin. 

 

Prévention de la maladie d'Alzheimer

Tout comme il n'existe pas de remède connu pour la maladie d'Alzheimer, il n'y a pas de mesures préventives infaillibles. Toutefois, les chercheurs se concentrent sur les habitudes de vie saines en général comme moyen de prévenir le déclin cognitif. Les mesures suivantes peuvent être utiles :

  • Arrêter de fumer
  • Faites de l'exercice régulièrement
  • Essayez des exercices d'entraînement cognitif
  • Adopter un régime alimentaire à base de plantes
  • Consommez davantage d'antioxydants
  • Maintenez une vie sociale active.

Veillez à consulter votre médecin avant d'apporter des changements importants à votre mode de vie. 

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Soins de la maladie d'Alzheimer

Si vous avez un proche atteint de la maladie d'Alzheimer, vous pouvez envisager de devenir un aidant. Il s'agit d'un travail à temps plein qui n'est généralement pas facile mais qui peut être très gratifiant.

Le rôle d'aidant requiert de nombreuses compétences. Parmi celles-ci, on peut citer la patience, mais aussi la créativité, l'endurance et la capacité à trouver du plaisir à aider une personne qui vous est chère à mener la vie la plus confortable possible.

En tant qu'aidant, il est important de prendre soin de vous-même et de votre proche. Les responsabilités liées à ce rôle peuvent entraîner un risque accru de stress, de mauvaise alimentation et de manque d'exercice. Si vous décidez d'assumer le rôle d'aidant, vous devrez peut-être faire appel à des aidants professionnels ainsi qu'à des membres de votre famille pour vous aider. 

 

Statistiques sur la maladie d'Alzheimer

Les statistiques relatives à la maladie d'Alzheimer sont décourageantes.

Selon les Centers for Disease Control and Prevention (CDC), la maladie d'Alzheimer est la sixième cause de décès chez les adultes américains. Elle se classe au cinquième rang des causes de décès chez les personnes âgées de 65 ans et plus. Une étude a révélé que 4,7 millions d'Américains âgés de plus de 65 ans étaient atteints de la maladie d'Alzheimer en 2010. Ces chercheurs ont prévu que d'ici 2050, 13,8 millions d'Américains seront atteints de la maladie d'Alzheimer.

Le CDC estime que plus de 90 % des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer ne présentent aucun symptôme avant l'âge de 60 ans. La maladie d'Alzheimer est une maladie coûteuse. Selon le CDC, environ 259 milliards de dollars ont été dépensés pour les coûts de soins liés à la maladie d'Alzheimer et aux démences aux États-Unis en 2017.

 

Conclusion

La maladie d'Alzheimer est une maladie compliquée dans laquelle il existe de nombreuses inconnues. Ce que l'on sait, c'est que la maladie s'aggrave avec le temps, mais qu'un traitement peut aider à retarder les symptômes et à améliorer votre qualité de vie.

Si vous pensez que vous ou un de vos proches est peut-être atteint de la maladie d'Alzheimer, la première chose à faire est de parler à votre médecin. Il peut vous aider à établir un diagnostic, discuter de ce à quoi vous pouvez vous attendre et vous mettre en contact avec des services et du soutien. Si vous êtes intéressé, il peut également vous communiquer des informations sur la participation à des essais cliniques.

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